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El "refugio en casa" resulta problemático para la comunidad de personas sin hogar

Una fila se forma frente a la Misión de Rescate de Santa Bárbara. Los refugios para personas sin hogar de todo el condado han implantado nuevos procedimientos para ayudar a detener la propagación del COVID-19. | Crédito: Daniel Dreifuss

Ken Ralph pudo finalmente llevar su espectáculo al Earl Warren Showgrounds este martes, proporcionando duchas y comida a unas 30-50 personas sin hogar que, de otro modo, se quedarían sin lavar y sin comer.

En los últimos cinco años, Ralph -un gran creyente en el poder transformador de una ducha caliente, calzoncillos limpios y calcetines frescos- ha proporcionado 25.000 duchas de este tipo en siete lugares distintos del condado a personas con mala suerte a través de su organización sin ánimo de lucro, Showers of Blessing.

Entonces atacó COVID-19.

El evento del 24 de marzo en el Showgrounds resultó ser sólo un acontecimiento puntual, pero Ralph está decidido a mantener su programa en marcha. A pesar de que la mayoría de sus voluntarios tienen que quedarse en casa y de que el programa de duchas de la zona de la bahía, el mayor del estado, ha tenido que cerrar, Ralph no se rinde.

Continuar en el recinto ferial resultó imposible debido a los requisitos contradictorios de las agencias gubernamentales. Pero Ralph está tomando precauciones adicionales, a pesar de que la operación se reduce a tres empleados y un voluntario. Después de cada ducha, las cabinas son limpiadas con una fuerte dosis de Lysol por personal vestido con trajes de pintor, máscaras, gafas y guantes. Todos los clientes potenciales son sometidos a un control de fiebre; no se admite a nadie con una temperatura superior a 100 grados.

Desde que Santa Bárbara empezó a tomarse en serio el COVID-19, la necesidad de las ministraciones efluviales de Ralph ha aumentado exponencialmente. Todos los gimnasios locales que antes ofrecían duchas a los muchos habitantes de Santa Bárbara que viven en sus vehículos han cerrado, al igual que los baños de las bibliotecas públicas, donde muchos sin techo utilizaban los lavabos para darse "baños de pájaro". El número de desplazados es conjetural, pero supera fácilmente los 300.

Ralph sostiene desde hace tiempo que las personas que saben limpiarse son más propensas a cuidarse. Si a eso le añadimos unos calzoncillos limpios (bóxers de bambú procedentes de China y calcetines de algodón blanco), el camino hacia la recuperación avanza. Que esto se haya convertido en una cuestión de vida o muerte es ahora sólo una ligera exageración. Las personas sin vivienda son más propensas a infecciones como el coronavirus. También son más propensas a propagarlo.

¿Cómo pueden las personas sin techo acatar la orden del gobernador Gavin Newsom de refugiarse en su lugar? Un informe reciente de Santa Bárbara muestra que el número de personas sin hogar que viven en la calle y en sus vehículos ha aumentado en 150 desde el año pasado, y el número de los que declararon ser personas sin hogar crónicas aumentó un 45%. Estas personas, muchas de las cuales sufren adicciones y problemas de salud mental, son mucho más susceptibles de contraer infecciones cuando viven en la calle.

Lo peor es que el virus llegó con las frías lluvias del invierno, creando una demanda urgente en el limitado espacio de los refugios. El distanciamiento social -mantener una distancia de dos metros entre las personas- no ha sido posible en la mayoría de los refugios. Aunque muchos mantienen la separación tradicional de un metro entre catres, ahora los colocan de forma que la cabeza de una persona quede alineada con los pies de la siguiente. Esto es lo más cerca que pueden llegar los refugios de una separación de dos metros.

"El modelo de refugio en el lugar va a reducir realmente nuestra capacidad", afirmó Rolf Geyling, de la Misión de Rescate de Santa Bárbara, que gestiona un centro con 200 camas. Alrededor de 120 personas utilizan el refugio nocturno, pero 70 están inscritas en sus programas de recuperación de drogas y alcohol que, según Geyling, son difíciles de gestionar cuando la gente no puede reunirse.

Hasta la fecha, se ha informado de que al menos una persona sin hogar se ha sometido a la prueba COVID-19. Se le puso temporalmente en cuarentena en un motel privado y, al parecer, dio negativo. Si hubiera dado positivo, las autoridades sanitarias habrían mantenido la cuarentena. Las autoridades sanitarias del condado no confirman ni desmienten estos informes, alegando requisitos de confidencialidad.

Durante la crisis, el gobernador Newsom facultó a los gobiernos de los condados para incautar habitaciones de hotel y motel. Kimberlee Albers, de la División de Vivienda y Desarrollo Comunitario del condado, dijo que el condado está negociando para asegurar un "bloque" de habitaciones de motel, pero se negó a decir cuántas habitaciones o moteles estaban involucrados, aunque sí dijo que algunos propietarios de hoteles se habían acercado al condado.

En el albergue PATH de la zona este de Santa Bárbara se reservan desde hace tiempo un puñado de camas médicas, pero no se dispone del espacio necesario para aislar a un huésped que haya dado positivo en la prueba del COVID-19 o presente esos síntomas. La única forma de crear ese espacio es a costa de las camas del albergue. United Way y la Fundación Santa Bárbara están intentando ayudar a llenar el vacío, pero es difícil encontrar soluciones.

Las autoridades sanitarias del condado de Santa Bárbara tienen un grupo de trabajo que se ocupa de estos problemas en la época del coronavirus. El pasado fin de semana se inauguró un nuevo refugio de emergencia en el norte del condado, en el campus del instituto de Santa María. Se han propuesto otros en Lompoc y Santa Bárbara, pero los detalles siguen siendo escasos. Los responsables de los refugios afirman que es obvio que se necesitan instalaciones de aislamiento para las personas sin hogar que presenten síntomas, a fin de evitar que contaminen a los demás residentes de los refugios.

Para complicar las cosas, los centros Freedom Warming -refugios de emergencia improvisados que se abren cuando hace mal tiempo- han cerrado por recomendación de las autoridades sanitarias del condado al no poder cumplir los requisitos de aislamiento social.

Mientras tanto, los funcionarios de sanidad han contratado a MarBorg para que instale 20 estaciones de lavado de manos a la altura del pecho en todo el condado, de modo que las personas sin hogar puedan seguir el mismo régimen de lavado de manos que los demás.

Alrededor de 120 personas que viven en automóviles están inscritas actualmente en el programa Aparcamiento Seguro de New Beginnings, con 100 más en lista de espera. Actualmente, New Beginnings ofrece plazas de aparcamiento en 24 aparcamientos repartidos por toda la Costa Sur. Normalmente, estos aparcamientos disponen de baños portátiles, pero sólo durante las horas nocturnas. Con el cierre de los gimnasios de la Costa Sur; la biblioteca pública del centro, a la que acuden 70 personas sin hogar cada día; y el Centro Virgil Cordano, que ha tenido unos 30 visitantes diarios, mucha gente se ha encontrado de repente sin un lugar al que ir o ducharse durante el día.

En el Ayuntamiento, la crisis ha vuelto a plantear la cuestión: ¿Debería la ciudad proporcionar letrinas portátiles a los que viven en la calle o mantener abiertos por la noche los baños de los parques? La ciudad ha dicho a los defensores de los sin techo que costaría al Ayuntamiento 1.200 dólares al día. Y eso no significa, insisten los funcionarios municipales, que los indigentes vayan a utilizarlos. Los depósitos fecales encontrados entre dos coches aparcados en los aparcamientos de la ciudad se han vuelto tan comunes que los trabajadores de mantenimiento le han dado un nombre: "Código Marrón". En cualquier caso, los baños de los parques de la ciudad han recibido tal paliza a manos de algunos indigentes que bien podrían ser necesarios guardias de seguridad.

Para Jeff Shaffer, Barbara Andersen y Rich Sander, de S.B. ACT, una organización religiosa sin ánimo de lucro que trabaja para que las personas sin hogar accedan a viviendas de transición y permanentes con los servicios necesarios para que permanezcan allí, estos son tiempos oscuros. Shaffer dijo que tuvo que presentarse al último programa público de comidas en Alameda Park el jueves llevando guantes y manteniendo una distancia de seguridad. La evaporación instantánea de los recursos en los que los sin techo han confiado durante tanto tiempo, dijo, era lo suficientemente dramática. "Pero la pérdida de la conexión humana, del sentido de la dignidad", añadió, fue igualmente perjudicial.

Shaffer, que lleva 20 años trabajando en temas relacionados con los sin techo, reflexionó: "La gente de la calle es resistente. Se las ingenian. Tienen capacidad de supervivencia". Pero las cosas se han puesto tan sombrías que está cambiando una de sus prácticas fundamentales. "Es la primera vez que lo digo, pero si ves a alguien, dale dinero. Nunca lo había dicho antes. Pero vivimos en una época muy diferente".